被看衰?涅槃后的Intel早已把目标瞄向未来

作者:贾桂鹏 来源:原创 2020-08-14

  “我们的7nm芯片将至少再延迟半年,因此,需要制定‘应急计划’,部分高端芯片制造业务外包出去。”

  当Intel CEO Robert Swan在电话会议上表达出此段话时,相信最“死忠”的Intel追随者也会长长的叹上一口气。Intel到底怎么了?

  这家成立了50多年的半导体行业巨头,虽然仍然在赚钱,但最近一段时间似乎过得并不好。

被看衰?涅槃后的Intel早已把目标瞄向未来

  Q2财报发布后,Intel被看衰

  其实,从数字上来看,Intel在2020年第二季度的财报依旧盈利,其营收为197亿美元,净利润为51亿美元,这两项同比都出现增长。但是,7nm工艺芯片再次推迟发布以及Intel部分高端芯片外包这两个消息的放出,撕碎了这份漂亮的财报。

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  在发布财报之后,有不止一家投行将Intel的购入评级下调。此后,英特尔股价大跌近18%,从60美元断崖式下落到50美元,创5个月以来单日最大跌幅。而另一边,英特尔在不同垂直业务领域上的两个最大对手AMD与台积电当天股价涨幅均超过10%。

  在Intel的历史上,对于芯片始终坚持着设计与制造并行的方案,覆盖整个芯片的产业链,而此次将高端芯片制造外包,则打破了这一原则。但是,不进行外包的Intel在工艺上已经落后于竞争对手们了。

  2014年9月,Intel正式发布Core M系列处理器,这是它们首款采用全新14nm工艺和第二代3D晶体管技术的处理器。同时期,AMD的主流产品FX-8300系列处理器采用的是32nm SOI工艺。而现在,形势急转直下,AMD借助台积电的制造水准即将发布5nm芯片产品,而Intel还停滞在10nm。

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  从14nm、10nm、7nm再到5nm,每一次缩短芯片制程工艺,就相当于在一块同等大小的芯片上,放入更多晶体管,这样做的结果可节省更多时间和能量,运行效率也就更高。同时也意味着,制造工艺的难度将呈指数级增长。

  利用DUV技术的Intel,已经把该技术的芯片制造工艺做到了极致,但目前也仅仅实现10nm工艺芯片的量产。而采用EUV技术的三星和台积电已经把工艺制程提升至5nm。

  这看似是一个技术路径的选择,实际上是一场“赌博”,赢了也许Intel会继续傲视群雄,输了也要接受被竞争对手赶上甚至超越的现实。从目前来看,Intel已经处于落后的局势。

  Wintel联盟错失移动端市场,或是一切的起因

  比尔·盖茨曾经说过,错失移动手机市场是他在微软犯下的最大错误,而且是完成可以依靠技术避免的错误。这句话对于微软是如此,对于Intel又何尝不是呢。

  看上去,Intel从手机到平板电脑,再到基带,该做的都做过了,但是,到头来好像只得到一场空。

  其实,早在2G时代,Intel就进入到移动端市场,并设有通信与应用处理器部门,2001年他们与TTPCOM在无线通信方面合作,2003年推出PXA800F移动端处理器。之后在3G时代Intel还推出了代号为Hermon、Bulverde等型号移动处理器。而在2006年,Intel把通信和应用处理器部门出售给Marvell,他们与移动端市场的首段“纠葛”告一段落。

  随着,2007年第一代iPhone出世,全球智能手机业务发生翻天覆地的改变,同时也迎来新一轮的变革。Intel在犹豫、徘徊后,2011年斥资14亿美元收购了英飞凌无线部门,再一次踏足移动端市场。

  此后,Intel推出过基于Atom处理器的几款产品,主要面向入门级别手机和平板电脑,但其性能和功耗都没有达到当时的市场要求,致使移动业务部门亏损严重,并直接导致移动业务部门和通讯业务部门进行重组。

  直至2017年,Intel在移动端市场出现转机,他们开始给iPhone供应基带,并在2018年苹果与高通进行专利大战时期,成为苹果所有新款iPhone的独家基带供应商。但好景不长,苹果和高通的官司在2019年和解,双方重新签约了为期6年的全球专利许可协议。同日,Intel宣布将不在智能手机上推出5G调制解调器产品。

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  2019年底,苹果以10亿美元的价格收购Intel大部门智能手机调制解调器业务。这也宣告着Intel再一次挥别移动端市场。

  没赶上移动时代,不仅让Intel元气大伤,还让台积电成长了起来。现在,台积电用更先进的制程工艺,让AMD成了“受益者”,多方面受到制衡的Intel,难道会就此沉沦下去吗?

  这一次Intel输了吗?

  一方面Intel的7nm又一次变得遥遥无期,另一方面竞争对手们不断的加速压缩制程工艺,很多人认为Intel这一次输了,但是,大家好像还忽略了一些很重要的事情。

  作为一家IDM厂商,Intel最大的优势就是拥有一条集合所有器件的生产线。我们可以看到,Intel集合了芯片设计、芯片制造、芯片封装、架构、内存、储存、安全、软件等等支柱业务,并且Intel在数据中心、人工智能、物联网等领域中还是具有很强悍的实力。

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  Intel此前就反复的强调,自己已经不是一家以PC为中心的公司了,而是转向以数据为中心的公司。

  从今年二季度Intel的财报上来看,此言非虚,他们以数据为中心的业务总营收呈现出稳健增长态势,达到了总收入的52%。

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  其中,对业绩贡献最大板块是数据中心,而数据中心板块主要还是依靠高性能的CPU芯片,尤其全球各大企业纷纷加大数据中心建设,服务器作为数据中心核心设备,CPU则是服务器核心部件。对于数据中心建设的需求也进一步推动用着芯片需求,只要守住这条“线”Intel最起码就不会输。

  但是,如何能做得更好呢?

  很多人都知道摩尔定理,当时的理论是每隔18-24个月晶体管数量将增加一倍,但是,随着技术发展这一定律也渐渐放缓,其实,在摩尔定律被提出时,摩尔就表示,在接近物理极限时,要转型异构计算。

  随着计算向多元化发展,越来越多的场景开始引入CPU、DSP、GPU、ASIC、FPGA等多种不同计算单元来进行加速计算,异构计算同时应运而生。

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  针对于异构计算,Intel认为在数字时代带来的数据洪流推动下,为应对未来数据的多样化、数据量的爆发式增长以及处理方式的多样性,单纯发展先进工艺或封装或架构改善已不足以满足未来多元化的计算需求。

  所以,Intel最近几年发展可以看出,他们加速发布FPGA、eASIC、ASIC、AI加速器、独立GPU等相关产品,而这些恰恰是异构计算中不可或缺的一部分。从这一点也足够说明,Intel自身产业链的完善和强大。

  异构计算拥有更加灵活、可客制化特性,其将不同制程的芯片整合在一起,有效的缓解半导体研发成本逐渐增高的难题。

  也许,异构计算将带Intel回到那个曾经属于自己的黄金时代。

  写在最后

  目前,Intel已经步入到转型期,从初期成效来看还是成功的,他们已经把江河日下的PC业务占比从此前的80%降至50%,其中,下降的部分已经被数据中心业务所替代。此外,Intel还将整合计算、存储和网络等资源,结合软件技术形成强大的组合产品,针对客户需求实现平台化的解决方案,从而增加自己的业务弹性。

  从7nm工艺延期,到找台积电代工,再到市值被英伟达超越,Intel这一年来确实不好过,但是,业务转型、计算架构更新、软件升级、发布操作系统等,都是回应外界的有力武器。

  新时代来了,Intel已准备就绪。

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